兄と弟

如月圭吾は悠介の弟だ。

悠介とは年の差二つだが、実はそこまで弟という感じはしなかった。

どちらかというと仲の良い友達のような感じで、関係性を意識したことはほとんど無かった。

真面目な性格で気弱な部分もあるが、どこか芯の強い弟だった。

幼い頃から圭吾は悠介のことが大好きで、常に行動を共にしてきた。

しかし、悠介が中学生になる頃には二人の間には深い溝ができてしまっていた。

それは、彼が自分の才能に目覚めたからだった。

 

「母さん、これ見て」

「どうしたの?」

「いいから見てみてよ」

圭吾から渡された紙を、母はじっくりと見ていた。

それを見る母はどこか落ち着かなくて、何かあったのかと心配した。

しかし、そんな不安は杞憂だったのか、やがて母は歓喜の声を上げた。

「本当におめでとう圭吾!」

そう言って、母は圭吾の頭を勢いよく撫で回した。

圭吾は満足そうにしていて、されるがままに頭を揺らし続けていた。

その様子に好奇心を刺激された悠介は、それに従うように素直に尋ねた。

しかし、後になってこの選択を激しく後悔することとなった。

「そんなに嬉しそうにしてどうしたの?」

「悠介もこれ見てみなさいよ。本当に圭吾はすごいわよ」

未だに熱が冷めない母は、早く受け取ってと催促するように紙をヒラヒラとなびかせた。

渡されたものは、全国模試の結果だった。

「……これ、まじかよ?」

受け取った結果を信じられくて、結果の真偽を圭吾に問いただしていた。

「うん!」

そう言って、圭吾は満面な笑みを浮かべた。

そんな風に喜ぶ弟を疑えるわけもなく、紙に記されている結果が真実なんだと認めざるを得なかった。

「どこかの誰かさんとは大違いね〜。本当に圭吾は天才ね」

母が茶化した様子で悠介をからかった。

恐らく、そこに悪意は全くなかったはずだった。

しかし、それがかえって悠介の心に傷をつけてしまった。

「なんだよその言い方。圭吾は確かに凄いよ、それは俺だって知ってる。だからってそんな言い方することないだろ?」

「何怒ってるのよ。冗談よ冗談」

こっちが必死になってるのがおかしかったのか、母は笑いをこらえながらそう言ってきた。

その態度が、悠介には耐え難かった。

今まで燻っていたものが爆発するかのように、気付けば言葉が溢れ出していた。

「どうせ俺は圭吾と違って凡人だよ。悪かったなこんな息子で!」

突然開き直ったことが気に食わなかったのか、母は顔を少しだけ歪ませた。

優秀な弟は空気を読むことにも長けていたらしく、このままではいけないと考えたのか、悠介をなだめた。

「ちょっと兄さん、少し落ち着いてよ」

その声は弱々しく、焦燥や困惑といった感情が見て取れた。

そのことが余計に神経を逆撫でし、ついには言ってはいけないことすら口にしてしまった。

「圭吾は天才だから俺の気持ちなんて分からないだろ?頭が良いとは思ってたけど、まさかここまでだとは思わなかったよ。本当に良かったな」

自分がとても嫌味なことを言っていて、弟のことを突き放していることに、言い終えてから気付いた。

そんな酷いことを言ったのに、圭吾の口からは予想外な言葉が紡がれた。

「……ごめん」

圭吾は瞳に涙を浮かべてしまい、今にもそれが零れ落ちそうになっていた。

そんな弟の姿にいたたまれなくなった悠介は、握られたままの紙を突き返した。

そして、何も言わずにその場を後にした。

自分が言ってしまったことを反省はした。

しかし、母が自分に対する態度や、弟の才能に納得することが出来なかった。

「なんなんだよ、くそっ」

 

模試の結果は、全国一位だった。

 

その後、圭吾の才能が完全に開花するまでに多くの時間は要さなかった。

元々天才肌だった圭吾は、あの模試を境に着実とその力を伸ばしていった。

六年生の模試でも全国一位を取り、めでたく二冠を達成した。

そして、中学に入ってからは運動にも積極的に取り組むようになった。

圭吾は、自分と同じテニス部に所属した。

ここに来るまで体を動かすことは多くなかったが、身体能力が低いわけではなかった。

むしろ高いくらいで、今までそれを垣間見ることが無かったから気付けなかっただけだと、この時悠介は気付いた。

運動面においても才能を開花させた圭吾は、一年生ながらにレギュラーを獲得し、三年生の引退試合になる大会でも大いに活躍した。

唯一弟に勝てると思っていた部分でも追い越され、この頃には兄としての威厳はすっかり失っていた。

悠介は中学三年生。

圭吾は中学一年生。

その間、事あるごとに教師や生徒から比較の対象にされ、悠介の心は日に日に荒んでいった。

たった一年、されど一年。

一年という月日は、悠介の自尊心をズタズタにするには十分すぎる長さだった。

 

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